leur histoire: Mabel Hampton, artiste noire lesbienne new-yorkaise

La fabrication de moi? Il y avait une femme à Coney Island - je ne me souviens pas de son nom pour l'instant - mais elle a été le début de ma lesbienne. – Mabel Hampton, 1979



En l'honneur de cette histoire inaugurale, j'ai voulu aller à la racine de l'histoire queer : le mot histoire. Pendant des générations, nos histoires ont été préservées non pas dans des livres, des films ou des cours universitaires, mais dans des contes racontés dans des bars et des lits, passés d'une bouche queer avide à une oreille queer affamée. C'était une tradition personnelle et précaire, un croisement entre un héritage et un jeu de téléphone. Notre histoire était littéralement vivante, n'existant que dans l'esprit et le cœur de ceux qui l'ont vécue, entendue et partagée.

Aujourd'hui, je veux partager le cadeau de l'histoire de Mabel Hampton, une danseuse, chanteuse et employée de maison qui a vécu comme lesbienne noire à New York de 1920 jusqu'à sa mort en 1989. Son histoire a été conservée par Joan Nestle, co-fondatrice des Archives Lesbian Herstory et l'une des amies les plus proches de Mabel. À la fin des années 1970 et au début des années 1980, elle a interviewé Mabel à plusieurs reprises, produisant une archive d'enregistrements aussi profonde que domestique. La vie fascinante de Mabel est entrecoupée des routines quotidiennes de la vie, alors que les deux femmes aboient silencieusement des chiens, discutent d'amis communs et essaient d'attendre que le téléphone sonne constamment.

Mabel est née en 1903 en Caroline du Nord et a déménagé à New York en tant que jeune fille. L'oncle avec qui elle était venue vivre était violent et, à l'âge de huit ans seulement, Mabel s'est enfuie. Seule, elle a pris le métro - alors une création étrange et nouvelle - et s'est retrouvée dans le New Jersey, où elle a été accueillie et élevée par une famille noire de la classe ouvrière.



Mabel a eu dix-sept ans en 1920 et peu de temps après, elle a commencé à vivre et à travailler à Harlem. Cette même année, les femmes ont obtenu le droit de vote, la prohibition a accidentellement inauguré l'ère des bars clandestins et du gin de baignoire, et le tarif du métro pour Coney Island a été abaissé à seulement cinq cents, le transformant en l'infâme Empire du nickel. La Grande Migration avait propagé une diaspora de Noirs du Sud à travers le nord des États-Unis, et Harlem devenait le centre de la pensée, de la littérature et des arts noirs. Les années 20 commençaient à peine à rugir, et Mabel a tout vu.

Mabel a commencé sa vie sur scène en tant que danseuse et chanteuse avec un ensemble féminin entièrement noir à Coney Island. Là, elle a rencontré une femme plus âgée qui lui a présenté le mot lesbienne. Même si elle s'était déjà amusée avec des femmes, c'est à ce moment que Mabel a réalisé qu'il y avait un mot pour ses désirs et pour les gens comme elle. Je me suis dit, eh bien, si c'est ça, je suis déjà dedans ! dit-elle à Joan Nestlé. Les deux n'ont passé qu'une nuit ensemble avant que la femme (qui était mariée) ne doive retourner à Philadelphie. De cette nuit, tout ce que Mabel dirait, c'est qu'elle m'a appris pas mal de choses. Je connaissais certains d'entre eux, mais elle m'a appris le reste.

Mabel n'est pas restée longtemps à Coney Island. De là, elle est passée à des scènes plus grandes et meilleures, principalement à Harlem, qui était maintenant le centre brûlant de la vie nocturne de New York. Mabel s'est produite au Garden of Eden et au Lafayette Theatre, et elle a passé son temps avec plusieurs des femmes noires queer les plus en vue de la ville : la comédienne Jackie Moms Mabley, l'artiste Gladys Bentley, la chanteuse Ethel Waters (et sa petite amie, la danseuse Ethel Williams ), et l'héritière et mondaine A'Lelia Walker. J'avais tellement de copines différentes que ce n'était pas drôle, se souvient Mabel plusieurs années plus tard.



Mais les années 20 n'étaient pas que du jazz et du gin. En 1924, Mabel et un ami ont été piégés par la police et arrêtés comme prostituées. À l'époque, être une femme non accompagnée dans un bar était souvent considérée comme une preuve suffisante pour une condamnation pour prostitution. La magistrate qui a entendu l'affaire de Mabel, la juge Jean Norris, a été la première femme juge de New York. Elle avait la réputation d'être fortement biaisée contre les femmes noires et les travailleuses du sexe. Finalement, elle serait retirée du banc pour ses peines sévères, mais pas avant d'avoir envoyé Mabel à la maison de correction pour femmes de Bedford Hills pendant trois ans.

Comme la plupart des prisons, Bedford Hills était pleine de femmes homosexuelles (en fait, le premier surintendant était une lesbienne nommée Katharine Bement Davis), et Mabel a rencontré de nombreuses femmes homosexuelles pendant son incarcération. Elle a même trouvé des moyens d'utiliser son temps à Bedford à son avantage: parce qu'elle était considérée comme une prisonnière modèle, après sa libération, elle a obtenu que l'administration de Bedford intercède en sa faveur auprès des employeurs qui la sous-payaient ou la surmenaient.

Peu de temps après avoir quitté Bedford Hills, Mabel a également quitté la scène. La scène n'était pas sa passion, c'était juste un travail qui était disponible pour une jeune femme noire avec une éducation de huitième année. Et, comme toutes les femmes du show-business le savent, c'était un travail qui comportait ses propres risques. Chaque endroit où je travaillais, a déclaré Hampton à Nestlé, un homme sentirait ma chatte et je devrais partir. Par la suite, Mabel a travaillé comme femme de ménage, c'est ainsi qu'elle a rencontré à l'origine la mère de Joan Nestle, qui a été brièvement son employeur, puis une amie de longue date.

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Lillian Foster, vers 1940



Avec l'aimable autorisation des Archives Herstory lesbiennes, collection Mabel Hampton

En 1932, Mabel rencontre l'amour de sa vie, Lillian Foster. Les deux ont vécu ensemble dans le Bronx jusqu'à la mort de Lillian en 1978. Elles ont toujours été au centre d'un grand groupe social de femmes homosexuelles et ont finalement fait don de leurs papiers personnels aux Lesbian Herstory Archives (LHA). Mabel devient partie intégrante de la LHA ; sans leur travail de pionnier préservant les histoires et les éphémères de femmes queer, nous saurions peu de choses sur sa vie.

En 1985, Mabel a été nommée Grand Marshall de la New York City Pride Parade, dans laquelle elle avait défilé pendant des années avec Service and Advocacy for GLBT Elders (SAGE). L'année précédente, elle avait été invitée à s'adresser au public lors du défilé, et elle a parlé de ses décennies d'expérience en tant que lesbienne noire en Amérique :



Moi, Mabel Hampton, j'ai été lesbienne toute ma vie, pendant quatre-vingt-deux ans, et je suis fière de moi et de mon peuple. Je voudrais que tout mon peuple soit libre dans ce pays et partout dans le monde, mon peuple gay et mon peuple noir.

Pendant les dernières années de sa vie, Mabel a vécu avec Joan Nestle, dans l'appartement qui abritait la première itération du LHA. En 1989, elle est décédée après une longue bataille contre la pneumonie. Son histoire perdure cependant et nous offre un récit sans égal de la vie des lesbiennes noires à New York.

Reposez-vous au pouvoir, Mabel Hampton.

Mabel et Lillian partagent une chaise longue.

Mabel & Lillian, date inconnue

Avec l'aimable autorisation des Archives Herstory lesbiennes, collection Mabel Hampton

Hugh Ryan est l'auteur du livre à paraître Quand Brooklyn était queer (St. Martin’s Press, mars 2019) et co-commissaire de la prochaine exposition Sur le (queer) front de mer à la Brooklyn Historical Society.